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De l'Histoire de la carotte

Notre célèbre « Poil de carotte » était-il un vieillard aux cheveux blancs, un scandinave à la chevelure couleur de feu, ou un punk aux cheveux rouges ? Non, « Poil de carottes » était évidemment un gamin aux cheveux roux. Mais pourquoi évidemment ? Tout simplement parce que déjà en 1894, date de la publication du roman de Jules Renard, même le langage populaire traduit l'attachement à ces variétés pourtant relativement récentes de belle racines aux couleurs oranges qui très rapidement l'emportent sur les jaunes et blanches ou pourpres. Aujourd'hui encore, pour la plupart d'entre nous une carotte est orange, et si nous n'ignorons pas que d'autres couleurs existent, nous les considérons en général comme fourragères. Une vision qui n'a guère évolué depuis 1894...   

Que tout ceci est compliqué...
Historiquement rien n'est simple avec notre Daucus carota L. D'abord, qui est qui dans cette histoire bien embrouillée qui s'étend de l'antiquité jusqu'au XIIème siècle ? A chaque fois qu'il est fait allusion à un légume ressemblant de près ou de loin à ce que nous appelons maintenant carotte, il est presque impossible de savoir si il s'agit bien d'elle, d'un panais, d'un chervis, voir de la mauve ! En effet, jusqu'alors, c'est le terme générique pastenade qui est employé pour désigner les racines blanches plus ou moins charnues, parfois même franchement grêles que l'on cuit à différents usages. Ces « légumes » sont de plus des racines, donc des aliments au sens propre de basse extraction, réservés au petit peuple ou aux jours de carême. Inutiles donc de vouloir trouver une importante source bibliographique ou iconographique sur ces plantes destinées au petit peuple, bien éloignées des fruits et gibiers qui ornent les nobles tables.   

Un long voyage
A l'origine, nos carottes sont blanches, plutôt maigrichonnes et ma foi fort peu appétissantes. C'est probablement, là encore les sources divergent, au cours des 1ers échanges et des conquêtes du moyen orient que nous arrivent d'Afghanistan de nouvelles variétés. Elles sont de couleur vive, issues de celles domestiquées et sauvages de cette région. Ainsi, on peut à peu près résumer comme suit leur long périple : d'Asie centrale elles arrivent en Asie mineure au Xème siècle, 2 siècles plus tard elles gagnent l'Espagne musulmane, avant de se répandre en Italie au XIIIème siècle, en France au XIVème. Depuis, toutes les variétés que nous cultivons sont issues de croisements entre ces anciennes sélections blanches présentes en Europe, et les nouvelles venues d'Afghanistan.
Les choses se précisent un peu ensuite. Au XVIIème Olivier de Serre et Nicolas de Bonnefons font clairement allusion aux carottes et pastenades de couleur, tandis que La Quintinie, l'immense agronome de Louis XIV évoque les variétés jaunes et blanches qu'il semble, comme nombre de ses contemporains, préférer aux rouges qui « tâchent le bouillon ».   

L'apogée des variétés oranges
Au XVIIIème on commence à mentionner dans des ouvrages horticoles et à trouver sur des peintures flamandes de nombreuses références aux variétés oranges qui semblent être de plus en plus appréciées pour la tendreté de leurs racines. Ce sont des sélections qui doivent leur couleur non plus à des anthocyanes (type flavonique), mais à la carotène (type caronétoïde), même si on ignore encore précisément comment le passage de l'un à l'autre s'est produit.
A la fin de ce siècle, les maraîchers encouragés par le succès de ces types oranges développent la culture et encouragent à l'obtention de nouvelles variétés. Incontestablement ce sont les hollandais qui tiennent le haut du panier. Du XVIIIème et jusqu'au début du XXème, on assiste à une véritable explosion variétale, avec un pic à la fin du XIXème. Depuis, les carottes oranges riches en carotène sont l'essentiel de la production destinée à l'alimentation humaine, même si on assiste à un timide retour des variétés de couleur, avec parfois des création d'hybrides F1 à l'image de « Purple Haze ». Une variété à peau pourpre dont l'intérêt reste essentiellement esthétique.  
T_FEDESAMARTH